Το διαστημικό τηλεσκόπιο Webb της NASA, χαρτογραφεί εκπληκτικά μεγάλο νέφος υδρατμών που εκτοξεύεται από το φεγγάρι του Κρόνου, τον Εγκέλαδο

Ένα νέφος υδρατμών από το φεγγάρι του Κρόνου, τον Εγκέλαδο, που εκτείνεται σε περισσότερα από 6.000 μίλια – σχεδόν την απόσταση από το Λος Άντζελες της Καλιφόρνια στο Μπουένος Άιρες της Αργεντινής – εντοπίστηκε από ερευνητές χρησιμοποιώντας το διαστημικό τηλεσκόπιο James Webb της NASA. Όχι μόνο είναι η πρώτη φορά που μια τέτοια εκπομπή νερού έχει παρατηρηθεί σε τόσο μεγάλη απόσταση, αλλά το Webb δίνει επίσης στους επιστήμονες μια άμεση ματιά, για πρώτη φορά, στο πώς αυτή η εκπομπή τροφοδοτεί την παροχή νερού για ολόκληρο το σύστημα του Κρόνου και των δακτυλίων του.

Ο Εγκέλαδος, ένας ωκεάνιος κόσμος περίπου το τέσσερα τοις εκατό του μεγέθους της Γης, μόλις 313 μίλια, είναι ένας από τους πιο συναρπαστικούς επιστημονικούς στόχους στο ηλιακό μας σύστημα στην αναζήτηση ζωής πέρα από τη Γη. Ανάμεσα στον παγωμένο εξωτερικό φλοιό του φεγγαριού και τον βραχώδη πυρήνα του βρίσκεται μια παγκόσμια δεξαμενή αλμυρού νερού. Τα ηφαίστεια που μοιάζουν με θερμοπίδακες εκτοξεύουν πίδακες σωματιδίων πάγου, υδρατμών και οργανικών χημικών ουσιών από ρωγμές στην επιφάνεια του φεγγαριού που ανεπίσημα ονομάζονται «λωρίδες τίγρης».

Προηγουμένως, τα παρατηρητήρια έχουν χαρτογραφήσει πίδακες εκατοντάδες μίλια από την επιφάνεια του φεγγαριού, αλλά η εξαιρετική ευαισθησία του Webb αποκαλύπτει μια νέα ιστορία.

«Όταν κοιτούσα τα δεδομένα, στην αρχή, σκεφτόμουν ότι έπρεπε να κάνω λάθος. Ήταν τόσο σοκαριστικό να ανιχνεύσουμε ένα νέφος νερού περισσότερο από 20 φορές το μέγεθος του φεγγαριού», δήλωσε ο επικεφαλής συγγραφέας Geronimo Villanueva του Κέντρου Διαστημικών Πτήσεων Goddard της NASA στο Greenbelt του Maryland. «Το νέφος νερού εκτείνεται πολύ πέρα από την περιοχή απελευθέρωσής του στο νότιο πόλο».

Το μήκος του λοφίου δεν ήταν το μόνο χαρακτηριστικό που κέντρισε το ενδιαφέρον των ερευνητών. Ο ρυθμός με τον οποίο αναβλύζουν οι υδρατμοί, περίπου 79 γαλόνια ανά δευτερόλεπτο, είναι επίσης ιδιαίτερα εντυπωσιακός. Με αυτόν τον ρυθμό, θα μπορούσατε να γεμίσετε μια πισίνα ολυμπιακών διαστάσεων σε λίγες μόνο ώρες. Συγκριτικά, κάτι τέτοιο με ένα λάστιχο κήπου στη Γη θα διαρκούσε περισσότερο από 2 εβδομάδες.

Το διαστημόπλοιο Cassini πέρασε πάνω από μια δεκαετία εξερευνώντας το σύστημα του Κρόνου και όχι μόνο απεικόνισε τα λοφία του Εγκέλαδου για πρώτη φορά, αλλά πέταξε απευθείας μέσα από αυτά και πήρε δείγμα από τι ήταν φτιαγμένα. Ενώ η θέση του Cassini μέσα στο σύστημα του Κρόνου παρείχε ανεκτίμητες πληροφορίες για αυτό το μακρινό φεγγάρι, η μοναδική θέα του Webb από το σημείο Lagrange Ήλιου-Γης 2 ένα εκατομμύριο μίλια από τη Γη, μαζί με την αξιοσημείωτη ευαισθησία της Μονάδας Ολοκληρωμένου Πεδίου στο όργανο NIRSpec (Near-Infrared Spectrograph), προσφέρει νέο πλαίσιο.

«Η τροχιά του Εγκέλαδου γύρω από τον Κρόνο είναι σχετικά γρήγορη, μόλις 33 ώρες. Καθώς μαστιγώνει γύρω από τον Κρόνο, το φεγγάρι και οι πίδακες του ουσιαστικά φτύνουν νερό, αφήνοντας ένα φωτοστέφανο, σχεδόν σαν ντόνατς, στο πέρασμά του», δήλωσε ο Villanueva. «Στις παρατηρήσεις του Webb, όχι μόνο το λοφίο ήταν τεράστιο, αλλά υπήρχε μόνο νερό απολύτως παντού».

Αυτό το ασαφές ντόνατ νερού που εμφανίστηκε «παντού», που περιγράφεται ως torus, βρίσκεται μαζί με τον εξωτερικό και ευρύτερο δακτύλιο του Κρόνου – τον πυκνό «δακτύλιο E».

Οι παρατηρήσεις του Webb δείχνουν άμεσα πώς τα λοφία υδρατμών του φεγγαριού τροφοδοτούν τον τορό. Αναλύοντας τα δεδομένα του Webb, οι αστρονόμοι έχουν καθορίσει ότι περίπου το 30% του νερού παραμένει μέσα σε αυτόν τον τορό και το άλλο 70% διαφεύγει για να τροφοδοτήσει το υπόλοιπο σύστημα νερού του Κρόνου.

Τα επόμενα χρόνια, το Webb θα χρησιμεύσει ως το κύριο εργαλείο παρατήρησης για το φεγγάρι του ωκεανού Εγκέλαδος και οι ανακαλύψεις από το Webb θα βοηθήσουν στην ενημέρωση μελλοντικών δορυφορικών αποστολών του ηλιακού συστήματος που θα προσπαθήσουν να εξερευνήσουν το βάθος του υπόγειου ωκεανού, πόσο παχύς είναι ο φλοιός πάγου και πολλά άλλα.

Πηγή NASA